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Voici probablement l’appellation espagnole la plus connue en dehors de ses frontières. Mais c’est où la Rioja ? Disons grosso modo que c’est au Nord de l’Espagne, à proximité du Pays Basque, de la Navarre et de l’Aragon. Le vignoble est étendu sur une centaine de kilomètres entre les villes de Haro à l’ouest et Alfaro à l’est pour une largeur d’environ 40km.

Les premières traces de production de vin y datent de l’époque romaine. Plus tard, les mérites de ces cuvées se diffusent grâce aux pèlerins se rendant à Saint-Jacques de Compostelle. La légende démarre ainsi.

Au XIXème siècle, par l’influence de quelques français, la méthode d’élevage à la bordelaise en petits fûts de chêne est introduite en Rioja. Ces vins deviennent alors très appréciés de l’autre côté de la frontière et d’autant plus que les vignobles français sont en grande souffrance suite aux crises du mildiou et du phylloxéra. Par la suite, la qualité des vins de cette région ne fera que s’améliorer et culminera avec la création en 1991 de l’appellation d’origine qualifiée (DOCa – Denominación de Origen Calificada), la seule à en bénéficier en Espagne avec la catalane Priorat.

Les cépages rois de cette région sont le Tempranillo pour les rouges et le Viura (Maccabeo) pour les blancs. Les vins, majoritairement rouges, sont produits en Crianza (élevés au moins 6 mois en barrique et un an et demi en bouteille), Reserva (élevés au moins un an en barrique et deux ans en bouteille) et Gran Reserva (élevés au moins deux ans en barrique et trois ans en bouteille).

Enfin, il faut retenir qu’il y a trois types de Rioja : les vins issus de la Rioja Alta (haute) et Rioja Alavesa  (respectivement en orange et bordeaux sur la carte) où domine le climat d’influence océanique, plus humide, favorisant des vins plus fruités et les vins de la Rioja baja (basse), en rouge sur la carte, beaucoup plus soumise au climat méditerranéen et chaud donnant des crus plus robustes. Don Diego, dans sa mission salvatrice de vous faire découvrir les vins espagnols, propose d’ores et déjà Ijalba (rouge en Rioja alta), et Placet Valtomelloso (blanc en Rioja baja).